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“旅行者2号”快要飞出太阳系了

2018-10-09 09:12:45 来源: 综合新华社等报道

旅行者2号美国宇航局发布最新消息,“旅行者2号”探测器历经40余年飞行,目前已飞至太阳系边缘,种种迹象表明它已经“接近星际空间”。2012年8月“旅行者1号”飞入星际空间之后,这是第二个人类探测器,又到达了太阳系边缘。

旅行者2号

  美国宇航局发布最新消息,“旅行者2号”探测器历经40余年飞行,目前已飞至太阳系边缘,种种迹象表明它已经“接近星际空间”。

  2012年8月“旅行者1号”飞入星际空间之后,这是第二个人类探测器,又到达了太阳系边缘。

  它已飞了177亿公里

  旅行者1号和2号,都是1977年发射升空的。原定1号先发射,但因为出了点小事推迟到当年的9月5日发射,2号反而抢了个先,在8月20日于肯尼迪航天中心升空。

  选择这时候发射,是因为可以飞得更快。就像比尔·布莱森在《万物简史》中所说的,当时木星、土星、天王星和海王星排成一条直线,能够利用“引力帮助”,“以一种宇宙甩鞭的形式,从一颗气态巨星被连续甩到下一颗气态巨星”。这种机会175年才有一次。

  1号是后发先至,飞了100天,就超过了2号。后来1号一直领先,飞出太阳系,比2号早了至少5年。

  2号现在的位置,距离地球约177亿公里,这相当于日地距离的118倍多。

  2013年美国宇航局宣布1号冲出太阳系时,1号距地球大约187亿公里。

  飞行中 周围的风景变了

  美国宇航局报告说,“旅行者2号”最近检测到的源自太阳系外的宇宙射线水平明显升高。自8月末以来,它的“宇宙射线子系统”接收到的宇宙射线水平与8月初相比,升高了约5%。

  此外,探测器上用于检测带电粒子的仪器,也监测到了类似幅度的较高能量宇宙射线水平升高。

  这表明,“旅行者2号”已经“接近星际空间”。

  星际空间是指恒星与恒星之间、弥漫着稀薄带电粒子的区域。这种带电粒子被称作等离子体。

  旅行者项目首席科学家爱德华·斯通说:“我们监测到了‘旅行者2号’周围环境的变化,这一点毋庸置疑。接下来几个月,我们将会了解到更多信息,但目前还不知道具体在什么时间它能进入星际空间。”

  兄弟俩太出色了

  哥俩的任务,是飞越观测木星和土星。

  它们发现了土星卫星“木卫一”上火山很活跃,土星光环好复杂……它们太出色,任务完成,美国宇航局又给了新任务,探索太阳系行星以外的空间。于是它们进入了寒冷、黑暗区域,它们是那里仅有的两个人造物体。

  它们还带去了“时光胶囊”——记载了20世纪70年代中期地球生命声像资料的“白金唱片”,包括中国的普通话、粤语、闽南语和吴语的问候。这是准备送给外星人的礼物,这个任务还没完成,它们没遇上外星人。

  它们走得太远,无法再利用太阳能,只得动用所携的核反应堆提供能源。

  它这辈子很惊艳

  “旅行者2号”每年约飞5亿公里,1979年探索了木星,1981年参观了土星,1986年观察了天王星,1989年光临了海王星。

  探测天王星和海王星,是它的独特任务。

  它发现或解释了一些奇怪的现象,比如天王星为什么自转轴几乎躺倒在公转轨道平面上“躺着打滚”,它的卫星为什么是灰色的;又比如它发现了海王星有个大暗斑;发现海卫一这个太阳系最冷的天体,也是太阳系唯一沿行星自转方向逆行的大卫星。

  这都是天文学史上十分惊艳的发现。

  一路上它吃了很多苦:1998年瞎了——停止了扫描平台和紫外线观测;2007年聋了——连磁带录音机也停止了工作;2010年差点哑了——它往地球发回一些诡异的乱码,专家瞠目不知所云,还以为它给外星人劫持了。

  30万年后,可能到达天狼星

  2007年之后,它一直在穿越太阳系的保护层“日光层”的最外层区域。

  2007年的报道说,美国天文学家计算认为,“旅行者2号”已到了太阳系最边缘地带,2008年初可以彻底飞离太阳系。当时“旅行者1号”比它多飞了16亿公里。

  项目科学家密切监测它何时飞抵“日光层顶”,即日光层最外缘边界。一旦飞出这一边界,它将成为继“旅行者1号”之后,第二个进入星际空间的人类探测器。

  如果“旅行者2号”这么一直飞下去,没出意外,理论上它会飞向哪里呢?

  天文学家多年前计算后说,它可能是2019年末或2020年初飞出太阳系,到达星际空间。公元20319年,将飞抵半人马座附近,从离半人马座3.5光年处经过,到296036年,会到达天狼星附近,在离天狼星约4.3光年处经过。

责任编辑: 连晓佳

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